Martyl Langsdorf, Designer of the Doomsday Clock, R.I.P.

Martyl Langsdorf, die die weltberühmte Apokalypsen-Uhr gestaltet und damit eine eigene Metapher geschaffen hat („5 vor 12“), verstarb vor zwei Wochen im Alter von stolzen 96 Jahren. Das Design entstand für die Juni 1947-Ausgabe des Bulletin of the Atomic Scientists, zwei Jahre nach den Atombombenexplosionen von Hiroshima und Nagasaki. Die Uhr wurde seitdem in „echt“ nachgebaut und die Zeiger wurden bislang 18 mal umgestellt, derzeit steht sie wieder auf „5 vor 12“.

Die Dame war die Ehefrau von Alexander Langsdorf Jr., Mitarbeiter des Manhattan Projects, der mit dem ersten Bit tatsächlich nutzbaren Plutoniums für die Einsatzfähigkeit der ersten Atombombe sorgte – und sich danach gegen den Einsatz der Bombe eingesetzt hatte.

Nachruf bei der Washington Post, der Design Observer hatte vor zwei Jahren anlässlich der „Zeitumstellung“ ein längeres Stück zur Uhr:

Martyl had set the minute hand at seven to midnight on that first cover "simply because it looked good." Two years later, the Soviet Union tested their own nuclear device and the arms race was officially launched. "We do not advise Americans that doomsday is near and that they can expect atomic bombs to start landing on their heads a month or a year from now," wrote the Bulletin's editors. "But we think they have reason to be deeply alarmed and to be prepared for grave decisions." To emphasize the seriousness of the moment, the Clock was moved forward to three minutes to midnight. The static graphic emblem was thus transformed into a sort of political performance art, and the clock has been moved 18 times since, each time signifying an intensification or moderation of nuclear tensions.

With each change, Martyl's Clock became more deeply entrenched in the public imagination. The Doomsday Clock has been referenced in songs by Iron Maiden, The Who, and Bright Eyes. As a theme it dominates Alan Moore's graphic novel Watchmen and Senator Tom Harkin's treatise Five Minutes to Midnight. Over the years, the non-specific simplicity of the symbol was able to accommodate the new threats of climate change and bioterrorism.